The politics of fear, circa 1797: The sans-culottes as bogey-man

Goya_-_Que_viene_el_coco_(Here_Comes_the_Bogey-Man)Exploiting people’s fears for political advantage may seem like a contemporary phenomenon, but while perusing a little-known newspaper of 1797 today, I came across a striking case from those long-ago days. It may seem ludicrous to modern eyes, but one can only imagine the anxiety it aroused among parents in the unstable days of the Directory. Read on to enjoy first-hand the image of the sans-culottes as bogey-man, and keep your children close by, just in case…

“Avis aux pères et mères.”

Il y a quelques soirs, deux jolis enfants de cinq et de six ans, jouant derrière la chaise de leur maman, et seulement à quelque pas d’elle, sur le boulevard du Temple, furent accostés par deux obligeants sans-culottes, qui leur dirent que leur mère les envoyait pour les reconduire chez eux.
Les enfants les croyant, les deux frères et amis s’esquivèrent tenant chacun le leur; puis, à une certaine distance, ayant l’air d’avoir oublié l’adresse, ils la leur demandèrent, et les amenèrent effectivement à leur domicile, où ils se firent bien récompenser de leurs bons services.
Quant à la malheureuse mère, qui s’aperçut à l’instant de la perte de ses enfants, rien ne peut peindre l’état horrible de désespoir où elle fut depuis la fin du jour, jusqu’à ce qu’à onze heures du soir on pût la découvrir au corps-de-garde du boulevard du Temple, qui l’avait recueillie et lui apprendre que ses enfants étaient retrouvés.
On doit ajouter que ces petits incidents sont fort communs depuis quelques temps, et forment une spéculation assez lucrative. Quand les enfants ne peuvent donner leur adresse, on les dépouille, et ils disparaissent… et ce manège odieux se fait sous les yeux du ministère de la police.”

Journal du Petit Gautier, fructidor an 5 (September 1797)

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s